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Experiencias exitosas en los “bosques de café”

El café crece en elevaciones medias, especialmente entre los 500 y 1.500 metros sobre el nivel del mar, en un rico ecosistema ubicado entre el bosque bajo y el bosque nuboso. Por más de 150 años, lo cafetaleros cultivaron el grano bajo este frondoso dosel de árboles nativos. Sin embargo, en las últimas dos décadas eso cambió y generó deforestación. Aunque aún existen fincas bajo sombra, la mayoría del café se cultiva a pleno sol.

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Reconociendo el valor de los “bosques de café”, Rainforest Alliance junto a otros miembros de la Red de Agricultura Sostenible (RAS), el Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo (PNUD) y el  Fondo para el Medio Ambiente Mundial (GEF), lanzó en 2006 un proyecto para motivar  a las compañías de café a ofrecer incentivos de mercado a aquellos productores que implementaran prácticas sostenibles de producción y que obtuvieran la certificación Rainforest Alliance. Siete años después, el proyecto comprometió a cientos de miles de productores y algunas de las empresas más grandes del mundo en la producción y venta de café sostenible certificado y, simultáneamente,  ayudó a conservar la biodiversidad en varios focos o “sitios calientes” en Latinoamérica, así como a  crear medios de vida dignos para los productores y sus familias.

Oscar Maroto, gerente de agricultura sostenible de Rainforest Alliance en Latinoamérica, hace un recuento de los logros y retos de este proyecto.

Pregunta: ¿Alcanzó el proyecto su objetivo de conservar la biodiversidad en ecosistemas de alto valor?

Oscar Maroto: Las fincas de  café en los países que participaron en el proyecto –Brasil, Colombia, El Salvador, Guatemala, Honduras y Perú–  se ubican en cuatro biomas que están entre los sitios calientes de biodiversidad más amenazados de la tierra: el Bosque Atlántico y la ecorregión El Cerrado de Brasil,  el Corredor Mesoamericano y los  Andes Tropicales. Las fincas certificadas Rainforest Alliance han mantenido las áreas de cobertura boscosa y han protegido varias especies de flora y fauna en estos sitios. Un reciente estudio del instituto de investigación Cenicafé, en Colombia,  evidenció que las fincas de café Rainforest Alliance Certified™ pueden extender los corredores de vida silvestre cuando están localizadas junto a bosques  naturales y proporcionan hábitat para una variedad de especies. El análisis también encontró que las prácticas de manejo sostenible adoptadas por las fincas certificadas mejoran de manera significativa la salud de los acuíferos locales y la calidad del suelo. Cabe destacar que este impacto el paisaje cafetero cruza los límites de las fincas certificadas; en promedio, el área que se beneficia de las fincas de café certificadas es de siete  a 10 veces el tamaño de ella. Con esto en mente, podemos estimar que  el proyecto ayudó a conservar  entre 10 a 15 millones de hectáreas.

DSC02601P: ¿Puede estimar en cuanto aumentó la producción y venta de café Rainforest Alliance CertifiedTM  gracias al proyecto?

Maroto: Al final del proyecto, el volumen de café certificado Rainforest Alliance vendido pasó  de 62.000 toneladas métricas en el 2008 a un total de  139.856 entre el 2012 y el 2013. Durante la vida del proyecto, se vendieron 704.000 toneladas métricas de café.

P: ¿Cuántas hectáreas de bosques cafetaleros se conservan como resultado?

Maroto: El área de hábitats bajo manejo sostenible creció casi nueve veces desde el 2008, alcanzando un total de 822.699 hectáreas  en 152.457 fincas certificadas.

P: ¿Qué porcentaje de la producción certificada proviene de fincas de pequeños productores?

Maroto: Cerca del 66% del total del café Rainforest Alliance Certified proviene de fincas pequeñas, número que duplica la meta del proyecto. Adicionalmente, hay 65.000 productores en Brasil, Colombia y México que aplican prácticas de agricultura sostenible aunque no están aún certificados, gracias a nuestro trabajo con Nespresso  y Nescafé.

P: ¿Incrementó la demanda por café certificado? ¿Dónde están los mercados de consumo claves?

Maroto: La demanda por café Rainforest Alliance Certified se incrementa rápidamente, posicionándonos  como uno de los sellos de certificación que crece  más rápidamente.

Alrededor de un tercio del café con el sello de la ranita verde se vende en Europa y dos tercios van a Estados Unidos,  Japón  y Australia.

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P: ¿Se refleja esta mayor demanda en mejores ganancias para los productores?

Maroto: La certificación ayuda  a los productores de café a recibir mejores precios por su cultivo. Aunque la Norma de Agricultura Sostenible no requiere que los compradores paguen  una prima de precio a los productores certificados, las fuerzas del mercado indican que sí lo hacen.  La gran mayoría de productores que comercializan café con el sello Rainforest Alliance Certified obtienen una prima promedio de ocho a 12 centavos de dólar por libra de café, la cual es una de las tarifas más altas entre los grandes sellos de certificación. Además, los productores reciben otros beneficios económicos como acceso a mercados más grandes, lo que les ayudan a asegurar el dinero que necesitan para seguir invirtiendo en la certificación. También  mejoran su productividad, disfrutan de beneficios sociales en la finca y en sus hogares, tienen mejor acceso a educación y capacitaciones, obtienen el reconocimiento de otros productores a nivel comunitario y gozan de beneficios ambientales como la conservación de los suelos y del agua.

P: ¿Cómo logró Rainforest Alliance comprometer a grandes empresas tostadoras y exportadoras de café?

Maroto: Junto con otras ONG, tuvimos éxito en colocar la sostenibilidad en la agenda del sector café, lo que fue primordial para convencer a las compañías de café más grandes del mundo de ser parte del reto de la sostenibilidad e invertir fondos directamente en los agricultores. Durante el proyecto, el sector privado invirtió unos $110 millones en sostenibilidad. Compañías líderes como Modelez (anteriormente Kraft) y Tchibo estaban comprometidas con el proyecto desde su inicio. Estamos trabajando con Nestlé, la empresa de café más grande del mundo, para  implementar prácticas de agricultura sostenible con miles de cafetaleros en varios países mediante el Plan Nescafé.

 

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P: Ahora que el proyecto terminó, ¿continuarán estos impactos?

Maroto: Mientras la cantidad de café certificado vendido aumente establemente y los productores obtengan buenos precios  por su grano, ellos tendrán recursos para mantener sus fincas certificadas e invertir en la sostenibilidad. Al mismo tiempo, los agricultores son  más productivos y muchos expertos creen que ellos producen café de mayor calidad. Las grandes empresas siguen apoyando a los cafetaleros al financiar sus capacitaciones en buenas prácticas de producción, productividad y calidad.

P: ¿Ha beneficiado el  éxito de este proyecto el trabajo de Rainforest Alliance y de la Red de Agricultura Sostenible  con  otros cultivos?

Maroto: Este proyecto ayudó a crear  los acuerdos de participación, un  modelo innovador y exitoso de financiamiento que Rainforest Alliance usa con otras materias primas como cacao y té. Este sistema también ha fortalecido a la RAS al conseguir la acreditación ISO 17065, haciendo avances claves en los sistemas de trazabilidad y cadena de custodia, y fortaleciendo las cadenas de valor sostenible.  El proyecto deja como legado una guía para fortalecer la asistencia técnica en la agricultura, así como  una cantidad significativa de conocimiento en prácticas sostenibles de cultivo que estamos aplicando  en nuestro trabajo con otros cultivos.

 

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