Biodiversidad/café

Cuando “la locura” deja ganancia

Los hermanos David y Jonathan Vega rompieron la tradición para hacer más sostenible y rentable la finca de café de la familia.

David and Jonathan Vega - coffee farmers Coopetarrazú (1)

David y Jonathan Vega son caficultores miembros de Coopetarrazú

Cuando Jonathan, 33, y David Vega, 30, se encargaron de la finca de café de la familia, Finca El Zapotal, ubicada en la famosa región cafetalera de Tarrazú, en Costa Rica, le dijeron a su padre –un hombre de 67 años y agricultor de la “vieja escuela”– que tenían ideas nuevas para manejar el cafetal de tres hectáreas: querían disminuir al mínimo el uso de herbicidas y fertilizantes sintéticos e iban a reintroducir árboles de sombra en la finca, que estaba entonces totalmente expuesta al sol. “¡Él pensó que estábamos locos!”, recuerda Jonathan. “Nos dijo que la finca se iba a llenar de malezas y que nada iba a crecer sin “suficiente” fertilizante”.

Pero los hermanos le demostraron todo lo contrario. Implementaron una serie de prácticas de agricultura sostenible que habían aprendido en capacitaciones proveídas por Coopetarrazú, una cooperativa de café con 4.200 miembros que además los motivó a trabajar para obtener la certificación Rainforest Alliance, la cual lograron en 2012. En siete años, desde que ellos se encargan de Finca El Zapotal, transformaron las prácticas de manejo del cultivo, duplicaron su productividad y, según dicen, ahora tienen un precio más alto y más estable por su café certificado.

“¡Nuestro padre se quedó sin palabras! No podía creer que esto era posible, pero está muy feliz con los resultados”, explicó Jonathan.

Ricardo Zúñiga, de Coopetarrazú, brinda asistencia técnica a Jonathan Vega

Ricardo Zúñiga, de Coopetarrazú, brinda asistencia técnica a Jonathan Vega

Con asistencia técnica de los expertos de Coopetarrazú, los hermanos realizaron análisis de suelos y aprendieron cuánto y qué tipo de fertilizante necesitaban aplicar en realidad, reduciendo eventualmente su uso de fertilizante sintético en un 50 por ciento. También dejaron de usar herbicidas, que habían dejado el suelo desnudo y vulnerable; en su lugar, eliminan las malezas de forma manual, dejando una capa de cobertura vegetal que protege el suelo de la erosión, un grave problema en los cerros tan inclinados donde está Finca El Zapotal.

Adicionalmente, los hermanos plantaron cientos de árboles de sombra, casi 400 por hectárea, incluyendo árboles de poró (Erythrina poeppigiana), güitite (Acnistus arborescens), varios frutales y plantas de plátano y banano. Estos árboles y plantas se dejan florecer en la temporada seca, para que protejan a las plantas de café y al suelo del fuerte sol y para que mantengan la humedad en la tierra; durante la temporada lluviosa, se poda parte de la sombra para dejar entrar más luz del sol y porque no se requiere mantener tanta humedad. Los árboles también ayudan a mejorar la calidad del suelo al fijar nitrógeno y proveer materia orgánica (de las hojas caídas) que funciona como fertilizante natural. Las raíces de los árboles ayudan a reducir la erosión y su abundante y dulce fruta no sólo es un imán para las hermosas aves, sino que ofrece meriendas naturales para la familia Vega y sus trabajadores.

Vista de la Finca El Zapotal, donde regresaron los animales que no se vieron por años. Se observa la represa hidroeléctrica de Pirris, la mayor del país

Vista de la Finca El Zapotal, donde regresaron los animales que no se vieron por años. Se observa la represa hidroeléctrica de Pirris, la mayor del país

“Los vecinos siempre nos preguntan si estamos cultivando un bosque en lugar de café”, dijo Jonathan entre risas. “Estamos muy orgullosos porque estos cambios nos ayudaron a ahorrar dinero y, ahora que más cafetaleros están obteniendo la certificación, volvimos a ver muchos animales que habían dejado de visitar esta área desde hace años. Así que también estamos ayudando a cuidar el ambiente”.

“Creemos que la agricultura sostenible ya no es una alternativa, sino que es el presente y el futuro de la agricultura”, añadió el joven.

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