7 datos fascinantes acerca del suelo

Por Danielle Cranmer*

Me duele decirlo, pero es verdad: de todos los recursos naturales vitales del mundo, el suelo es el menos sexy. Las personas que se apasionan y preocupa por los bosques, el agua y la vida silvestre desaparecen cuando se menciona el suelo, a pesar de que toda la vida terrestre depende de él.

Como alguien que tiene un título en ciencia del suelo (sí, existe. Y sí, mis padres estaban “encantados” de que yo haya elegido esa especialidad) me gustaría pensar que esas personas simplemente no saben lo suficiente sobre el suelo para apreciarlo. Una vez que escarbas la superficie, el suelo es un tema que detona la pasión casi universalmente.

¿Listo para ser impactado por el suelo? Aquí hay siete datos sobre el suelo que cambiarán la forma en que lo miras para siempre.

Los suelos son diferentes según los ambientes donde se encuentra. Vea una muestra de los suelos de todo el mundo y de los agricultores que los trabajan.
  1. El suelo es…complicado.

A los pocos minutos de sentarse en mi primera clase de Suelos 101, el profesor preguntó bruscamente: “¿Alguien puede decirme qué es el suelo?” Mi monólogo interior decía algo así: “¿Qué quieres decir con qué es el suelo? Es solo suelo … ¿verdad? “. Y luego, con cada vez más pánico, pensé:” Dios mío, me estoy especializando en ciencia del suelo y ni siquiera puedo explicar qué es “.

Después de que algunos valientes estudiantes ofrecieran algunas suposiciones inadecuadas, el profesor explicó pacientemente que el suelo es un cuerpo natural compuesto de minerales, aire, agua, materia orgánica y organismos vivos. Es la interfaz entre la atmósfera y la roca en el fondo. Los distintos “horizontes” del suelo pasan de la capa vegetal cargada de nutrientes que está repleta de vida, hasta las simples rocas que se encuentran debajo. Los suelos son infinitamente diversos, se transforman según su material original (roca subyacente), el clima local y la topografía, y las plantas, animales y hongos que los habitan. Sin tierra, la tierra de la Tierra sería una roca sin vida.

  1. Un pequeño pino cultivado en una caja de vidrio revela su red subterránea de micorrizas (hongos que viven simbióticamente entre y dentro de las raíces de las plantas).
    Foto: Profesor Sir David Read

    El suelo está vivo

Cuando mi profesor de Suelos 101 nos estaba explicando qué es el suelo, en una fecha que prefiero no revelar, los científicos empezaban a comprender en qué medida los organismos vivos desempeñan un papel en la salud del suelo. Investigaciones recientes han revelado que el suelo tiene un microbioma similar al microbioma que, ahora sabemos, habita nuestro propio sistema digestivo. De hecho, hay más microorganismos propios del suelo en una cucharadita de suelo sano que personas en la Tierra.

Estas multitudes de organismos del suelo interactúan con las plantas de maneras fascinantes según lo descubierto ahora por los científicos. Por ejemplo, los investigadores han hallado que las comunidades de árboles están interconectadas por una red subterránea de micorrizas (hongos que viven simbióticamente entre y dentro de las raíces de las plantas). Estas redes ocultas transfieren no solo agua y nutrientes entre las plantas, sino también sustancias químicas que permiten a las plantas comunicarse entre sí en una “Internet natural” que resulta clave para la sobrevivencia de los ecosistemas forestales. Sí, está leyendo bien: las plantas tienen su propio Internet.

Si practica la jardinería, es posible que ya haya notado que pasar tiempo con las manos en el suelo puede tener un efecto calmante. Resulta que no es solo la liberación catártica de las malas hierbas arrancadas de la tierra lo que levanta el ánimo: los microbiomas del suelo también pueden contener antidepresivos.
Lo que actualmente sabemos sobre el microbioma del suelo es solo la punta del iceberg. Sin duda, hay innumerables maravillas por descubrir justo debajo de nuestros pies.

  1. El Suelo puede morir.

Ya que el suelo está vivo, también puede morir. Y nosotros los seres humanos hemos estado matando mucho de él. Las ganancias a corto plazo de las prácticas agrícolas convencionales, como la labranza excesiva y la aplicación de pesticidas y fertilizantes químicos, eventualmente dan paso a evidenciar el daño a largo plazo que causan a los ecosistemas del suelo. Quizás el ejemplo más infame de esto sea el American Dust Bowl de la década de 1930, cuando el manejo deficiente de la tierra llevó a la degradación de 40.5 millones de hectáreas de pastizales que alguna vez fueron fértiles, y al desplazamiento de más de medio millón de personas. Años de extenso arado profundo reemplazando las tierras nativas de raíces profundas con cultivos comerciales mató las redes vivas que mantuvieron el suelo húmedo y lo mantuvieron en su lugar. Cuando las sequías severas azotaron el área, los vientos eliminaron más del 75 por ciento de la capa superior del suelo en muchas áreas de las Grandes Llanuras a ahogarlas con “ventiscas negras”. A pesar del Dust Bowl, los agricultores todavía dependen en gran medida de la labranza y fertilizantes químicos y pesticidas para mantener sus cultivos vivos y, al hacerlo, continúan destruyendo los ecosistemas del suelo.

Tormenta de polvo acercándose a Stratford, Texas.
Foto: NOAA George E. Marsh Album

Un ciclo de degradación del suelo menos conocido, pero igualmente dañino, está ocurriendo en los trópicos, donde los bosques se talan y se queman para la producción de ganado, soja y palma aceitera. Hay una trágica ironía en la tala de bosques tropicales para la agricultura: los suelos que viven debajo de los bosques tropicales son extremadamente pobres. Todos los nutrientes están encerrados en los bosques, de modo que una vez que se queman y se agotan los nutrientes de sus cenizas, los agricultores se quedan con un suelo absolutamente inútil. Así que van a la siguiente parcela de bosque: arrasa, planta, agota, repite, aniquilando los suelos y los bosques a su paso.

  1. El suelo es un recurso no renovable.

Los suelos se forman a través de la lenta erosión física, química y biológica del lecho de roca. Dependiendo de la naturaleza de la roca y otros factores locales, la desintegración puede tardar hasta decenas de miles de años para formar un suelo maduro. Esto significa que, en la escala de una vida humana, los suelos son un recurso no renovable. Y la erosión del suelo por el viento, el agua y las malas prácticas agrícolas pueden limpiar miles de años de formación de suelo en cuestión de momentos.

Erosión del suelo en terrenos agrícolas.
Foto: iStock

El coordinador de Rainforest Alliance para Sri Lanka (y amante del suelo), Giri Kadurugamuwa, señala que se necesitan cientos de años para crear una pulgada de tierra, mientras que “perder una pulgada de tierra no demorará un minuto”.

  1. El suelo maltratado genera una gran cantidad de emisiones de carbono.

Una gran cantidad de carbono se almacena en el suelo (aproximadamente 75 mil millones de toneladas de carbono solo en los suelos de la Unión Europea) en forma de material vegetal y animal en varias etapas de descomposición. Cuando las praderas naturales y los bosques se convierten en tierras de cultivo, y cada vez que se labran las tierras de cultivo, parte del carbono del suelo se libera a la atmósfera. La erosión del suelo también es un contribuyente importante, aunque en gran parte ignorado, a las emisiones de carbono.

  1. Un suelo bien manejado puede eliminar toneladas de carbono de la atmósfera.

Ahora, algunas buenas noticias: el suelo tiene el potencial de compensar entre el 5 y el 15 por ciento de las emisiones globales de combustibles fósiles. Prácticas como la regeneración de bosques, la agricultura sin labranza, el abono y la aplicación de compost, y la cobertura de cultivos no solo extraen el carbono del aire y lo encierran bajo tierra, sino que además restauran el suelo degradado e incluso aumentan los rendimientos de los cultivos. También conocidas como “agricultura regenerativa”, estas técnicas de secuestro de carbono en el suelo son el número 11 de las 100 soluciones de Drawdown para revertir el calentamiento global.

  1. Suelo ≠ suciedad.

No hay una diferencia sustancial entre el suelo y la suciedad. La suciedad es simplemente tierra que está en el lugar equivocado. Cuando llega a tus zapatos, en el piso de su cocina o debajo de tus uñas, el suelo se convierte repentinamente en “suciedad”. Sacado de su ecosistema, la suciedad ya no es un miembro productivo de la sociedad, sino una molestia que debe eliminarse. La diferencia entre estas palabras es una connotación importante, pero para mí es una distinción que vale la pena hacer. Así que la próxima vez que surja el tema, use la palabra “suelo” en lugar de “suciedad”. Y si está de humor didáctico, aproveche la oportunidad para entablar una conversación sobre algunas de las cosas fascinantes que acaba de aprender acerca de este vital recurso natural.

 

                        Tienes el poder de proteger el suelo.

Si eres un productor puedes considerar obtener la certificación Rainforest Alliance

Otros pueden apoyar a los productores que protegen el suelo buscando productos con el sello Rainforest Alliance. La Norma Rainforest Alliance para Agricultura Sostenible pide a las fincas certificadas trabajar para minimizar la erosión del suelo y la compactación, mejorar la fertilidad del suelo y reducir el uso de pesticidas mediante técnicas integradas para el manejo de plagas. O puede llevar su compromiso aún más lejos apoyando nuestros esfuerzos para hacer que la agricultura sea más sostenible en algunos de los ecosistemas más críticos del mundo.

Espero que ahora comprenda mejor esa sencilla “cosa” que se encuentra bajo sus pies. Comparta esa pasión con los demás y dejemos que el suelo reciba la admiración que merece.

Una de las primeras exploraciones de la autora en la ciencia del suelo.
Foto: su mamá.

 

 

*Danielle Cranmer trabaja en el equipo web de Rainforest Alliance desde 2008. Tiene una licenciatura en ciencias del suelo, con una especialización en agricultura internacional. Si bien su carrera dio un brusco giro de la agricultura a los medios digitales (entíendase: conoció a un joven que se la llevó a aventuras internacionales), su primer amor fue suelo.

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