El planeta en llamas: por qué arden nuestros bosques

Desde la Amazonía hasta el Ártico, los bosques de todo el mundo arden. Incendios catastróficos provocados por el hombre se desatan en la Amazonía brasileña, poniendo en peligro el bosque con mayor biodiversidad del mundo. En Indonesia, los incendios anuales establecidos para despejar la tierra para las plantaciones de palma aceitera devastan las antiguas selvas tropicales de Kalimantan y Sumatra. A raíz de los incendios forestales sin precedentes que arrasaron las tierras heladas de Siberia y Alaska este verano, muchos temen que lo peor está por venir. A medida que se activa la alarma global, muchos se preguntan por qué nuestros bosques están ardiendo, ¿y quién tiene la culpa?

La respuesta es compleja, pero en la raíz de todo encontramos una destructiva combinación del cambio climático y el uso irracional de la tierra.

Tala y quema de deforestación

La gran mayoría de los incendios en la Amazonía e Indonesia son provocados por el hombre e intencionales, como resultado de la deforestación ilegal y la limpieza de tierras de cultivo. Los incendios forestales son, de hecho, bastante raros en las selvas tropicales, debido a la alta humedad. Incluso en la estación seca, la flora suele estar demasiado húmeda para que los rayos provoquen un incendio o para que se produzcan incendios accidentales (de una fogata o un cigarrillo).

Deforestación para ganadería

Las empresas agrícolas despejan vastas extensiones de bosque virgen y pristino para abrir espacio para el pastoreo de ganado (en Brasil) y las tierras de cultivo (soja en Brasil, aceite de palma en Indonesia). La forma más económica y rápida de hacer esto en condiciones tan húmedas es cortar los árboles y la maleza con motosierras, dejar que se sequen durante un mes y deshacerse de los escombros quemándolos.

El daño no se detiene allí. La limpieza a gran escala interrumpe los procesos que le dan su nombre a la selva tropical: la capacidad de absorber, almacenar y reciclar el agua a través de la lluvia. A medida que el suelo se seca y se pierde la cubierta arbórea, el bosque cambia de ser resistente al fuego a ser propenso al fuego. “Esta es una de las cosas más traumáticas que puede hacerse a un ecosistema”, explicó Nigel Sizer, director de programas de Rainforest Alliance. Los árboles de los bosques tropicales de corteza delgada no tienen resistencia natural al fuego, por lo que las llamas simplemente consumen todo a su paso.

Políticas incendiarias: abrir el bosque tropical para la explotación

En Brasil, el debilitamiento de la aplicación de la ley ha empeorado las cosas. Los científicos, las ONG y muchos líderes mundiales coinciden en gran medida en que la real crisis es política. A principios de 2005, Brasil había avanzado mucho en la lucha contra la deforestación a través de sistemas robustos de monitoreo y alerta para ayudar a la policía. Pero desde que el presidente Jair Bolsonaro asumió el cargo en enero de 2019, su gobierno despidió a los principales expertos en deforestación del país, cortó los fondos de las agencias ambientales y les dijo a sus partidarios en voz alta y clara que el bosque tropical está disponible para la explotación.

Lo peor puede estar por venir. Los incendios actuales en realidad arden en áreas que fueron deforestadas en mayo y junio. “Las áreas recientemente deforestadas seguirán ardiendo en los próximos meses”, advirtió Ane Alencar, directora científica y experta en incendios de nuestra organización asociada de primera línea brasileña, el Instituto de Pesquisa Ambiental da Amazônia

Incendios forestales y quema controlada

Los incendios forestales son una parte natural de muchos ecosistemas forestales, y a menudo juegan un papel vital en su ciclo vital de renovación. Las secuoyas gigantes de California, por ejemplo, dependen de incendios periódicos (naturales o artificiales) para despejar la maleza y germinar sus semillas.

A lo largo de los siglos, muchas comunidades agrícolas de todo el mundo han utilizado la quema controlada de manera responsable para administrar sus tierras. Las imágenes de satélite actualmente muestran incendios en vastas extensiones de bosques en África Central, pero los expertos señalan que estos son parte de un ciclo tradicional de quema que manejan los agricultores para estimular un nuevo crecimiento en la sabana.

Vista aérea de deforestación en la Amazonía Brasileña.
Foto: iStock

Sin embargo, la actual crisis climática ha multiplicado la probabilidad de que tanto los incendios forestales como los ciclos de quema tradicionales se tornen rápidamente fuera de control. El aumento de las temperaturas y el calor extremo secan los ecosistemas hasta el punto de vulnerabilidad extrema. De manera alarmante, el Ártico, que se calienta dos veces más rápido que el resto del planeta, vio un aumento dramático en los incendios forestales este verano, desde el este de Siberia hasta Alaska y Groenlandia.

Un punto de inflexión para el calentamiento global

La escala total de la crisis es alarmante. Los bosques, especialmente los tropicales, son una parte crítica de la solución climática global. Sin su potencial de almacenamiento de carbono, no podemos controlar el calentamiento de la Tierra. A menos que haya un cambio radical en las políticas de Brasil y Bolivia, la Amazonía podría alcanzar rápidamente un punto de colapso ecológico del que no habrá retorno, en un plazo que sea significativo para los humanos. Los científicos estiman que si la pérdida de árboles supera el umbral del 20-25 por ciento, la cuenca perdería su capacidad de absorber dióxido de carbono. La tierra se convertiría progresivamente en una seca sabana como el vecino Cerrado. Al igual que con el deshielo del permafrost ártico, esto liberaría miles de millones de toneladas de carbono a la atmósfera, acelerando el calentamiento global y desencadenando un círculo vicioso de aumento de las temperaturas y más incendios.

La crisis en la Amazonía ha sido un poderoso recordatorio para todo el mundo de que debemos mantener los bosques en pie para tener la oportunidad de estabilizar nuestro clima. Debido a que las causas de la destrucción del bosque son tan variadas y complejas, la protección de los bosques requiere una colaboración e inversión sostenidas. En Rainforest Alliance, adoptamos un enfoque integral de 360 ​​grados para detener la deforestación, uno que pone a las comunidades y los medios de vida en su centro. Desde trabajar con empresas para construir cadenas de suministro éticas y avanzar en políticas de sostenibilidad hasta impulsar las economías rurales en colaboración con las comunidades forestales. Juntos, seguiremos alzando nuestras voces para una acción inmediata más audaz y a largo plazo de nuestros líderes mundiales para mantener intactos los preciosos bosques de nuestro planeta.

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